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Adam Smith

Le capitalisme. C'est un mot que nous, étudiants en politique ou en économie, semblons rencontrer sans cesse, souvent sous un angle critique. Mais qu'est-ce que le capital ? Comment le système économique dans lequel nous vivons a-t-il émergé et pourquoi a-t-il été accepté comme le meilleur modèle ? Pour répondre à ces questions, il convient de se pencher sur la vie et l'œuvre d'Adam Smith. Au 18e siècle, Smith a théorisé un système de libre-échange et de concurrence économique qui inspire encore aujourd'hui la façon dont notre économie est gérée.

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Le capitalisme. C'est un mot que nous, étudiants en politique ou en économie, semblons rencontrer sans cesse, souvent sous un angle critique. Mais qu'est-ce que le capital ? Comment le système économique dans lequel nous vivons a-t-il émergé et pourquoi a-t-il été accepté comme le meilleur modèle ? Pour répondre à ces questions, il convient de se pencher sur la vie et l'œuvre d'Adam Smith. Au 18e siècle, Smith a théorisé un système de libre-échange et de concurrence économique qui inspire encore aujourd'hui la façon dont notre économie est gérée.

Biographie d'Adam Smith

Né à Fife, en Écosse, en 1723, Adam Smith est l'un des économistes et philosophes sociaux les plus influents de l'histoire. On sait très peu de choses sur l'éducation et la vie de famille de Smith, mais il est évident que, dès son plus jeune âge, il a fait preuve d'une intelligence aiguisée et d'une capacité pour le monde universitaire.

À 14 ans, Smith s'inscrit à l'université de Glasgow et s'absorbe dans l'étude de l'économie et de la philosophie. Diplômé en 1740, il poursuit ses études à l'université d'Oxford.

En 1743, Smith retourne en Écosse et commence à donner des conférences publiques à Édimbourg. Ses capacités intellectuelles ne tardent pas à être reconnues par ses contemporains et, en 1751, Smith se voit proposer un poste à l'université de Glasgow. D'abord chargé de cours sur le thème de la logique, il change bientôt d'orientation pour se consacrer à la philosophie morale, entamant ainsi son engagement à long terme avec les travaux de philosophes tels que David Hume.

En 1759, Smith est prêt à publier son premier ouvrage majeur, la Théorie des sentiments moraux .Comme son nom l'indique, ce texte était principalement une exploration de la nature humaine, s'attachant à comprendre le caractère intrinsèquement intéressé qui, selon Smith, motivait le comportement humain.

En 1764, Smith se rend en France avec l'homme politique britannique Lord Townshend en tant que tuteur de son fils. Bien que ce poste ne soit pas intellectuellement stimulant pour Smith, il a pu se rendre à Paris et à Genève, où il a rencontré des philosophes tels que Voltaire, qu'il admirait beaucoup.

À son retour au Royaume-Uni, Smith devient membre de la Royal Society et élargit son cercle intellectuel et social à Edmund Burke et Benjamin Franklin. Entre 1767 et 1773, Smith se consacre à l'écriture.

Le résultat de ce travail, An Inquiry into the Nature and Causes of the Wealth of Nations (Enquête sur la nature et les causes de la richesse des nations ), est publié en 1776. L'un des plus importants textes sur l'économie jamais écrits, The Wealth of Nations (La richesse des nations ) explore le système capitaliste en disséquant son économie politique . En fin de compte, l'ouvrage a servi de fondement intellectuel à l'économie capitaliste, prédisant de nombreuses tendances économiques qui allaient émerger au cours du siècle suivant.

L'économie politique étudie la relation complexe entre le pouvoir politique et l'activité économique.

À l'époque, cependant, le livre est loin d'être bien accueilli. Après sa publication, Smith se retire de la vie publique. Partageant son temps entre Londres et l'Écosse, Smith passe le reste de sa vie à réviser les arguments présentés dans La richesse des nations . Smith est mort en 1790 à l'âge de 67 ans.

Portrait d'Adam Smith + Biographie d'Adam Smith + StudySmarterFig. 1 : Portrait d'Adam Smith, Wikimedia Commons

Le libéralisme d'Adam Smith

Il estdifficile d'imaginer une personnalité ayant eu un impact plus important sur le développement du libéralisme classique qu'Adam Smith. Sa principale contribution dans ce domaine est sans aucun doute sa théorie économique, mais quel est le lien avec le libéralisme?

L'État limité

Tout d'abord, Smith a affirmé que le marché libre était le mécanisme idéal pour remplacer le pouvoir restrictif et parfois coercitif de l'État. Mais pourquoi ? Eh bien, l'une des principales préoccupations de Smith était l'influence croissante de l'État-nation sur le commerce international. N'oublie pas qu'à l'époque où Smith écrivait, les nations européennes étaient pour la plupart dirigées par des monarchies.

Pour protéger leurs intérêts personnels et nationaux, les monarques mettaient en œuvre des politiques qui garantissaient la sécurité de leurs industries nationales. Ces politiques consistaient à imposer des droits de douane et des taxes sur les produits importés ou à subventionner les produits nationaux. Cette forme d'intervention économique de l'État est connue sous le nom de mercantilisme.

Pour Smith, le mercantilisme est un exemple clé de l'intervention de l'État-nation sans raison valable. En tant que partisan d'un commerce international libre et sans restriction, Smith soutenait que les gouvernements n'avaient pas le droit de manipuler le prix des biens sur le marché. Au contraire, Smith soutenait que les gouvernements devaient limiter leur influence sur l'économie en adhérant au principe de l' économie de laissez-faire.

Tiré du français et traduit approximativement par "laisser faire", le terme laissez-faire est devenu synonyme de politiques qui rejettent l'intervention du gouvernement dans l'économie.

Un individu rationnel

Alors, comment le marché se maintient-il sans l'État ? Pour Smith, il fonctionne lorsque les individus poursuivent leur propre intérêt rationnel. Smith a déclaré ce qui suit

Ce n'est pas de la bienveillance du boucher, du brasseur ou du boulanger que nous attendons notre dîner, mais de leur souci de leur propre intérêt. Nous nous adressons, non pas à leur humanité, mais à leur amour-propre, et nous ne leur parlons jamais de nos propres besoins, mais de leurs avantages1.

Pour Smith, la structure du marché est donc le meilleur moyen de poursuivre l'intérêt personnel. Remarquez qu'il insiste sur le fait que, grâce au libre-échange sans restriction, les individus font appel les uns aux autres par le biais de "leur amour-propre" et du sens de "leurs avantages". Cette conception des interactions humaines est typique de la tradition du libéralisme classique, qui considère l'intérêt personnel comme la force motrice du comportement humain.

Pour en savoir plus sur le libéralisme classique, consulte notre explication des penseurs libéraux.

Adam Smith, le siècle des lumières

C'est leconcept de l'acteur rationnel et intéressé qui a également placé Smith au centre de la période desLumières du 18ème siècle .L'argument de Smith selon lequel le système d'individus rationnels opérant sur un marché libre était supérieur à un système régulé par un monarque était incroyablement radical pour l'époque. En remettant en cause les mérites du mercantilisme et la sagesse des monarques qui l'imposaient, Smith visait à placer la raison individuelle au cœur de l'élaboration des politiques économiques.

Le siècle des Lumières est une période de progrès philosophique et scientifique dans l'Europe des XVIIIe et XIXe siècles, au cours de laquelle des idéaux rationnels ont été utilisés pour justifier l'appel à la démocratie libérale.

En outre, on peut également dire que le plaidoyer de Smith en faveur d'un comportement intéressé a également remis en question les notions conventionnelles de "l'esprit chrétien", qui ont jeté les bases des lois archaïques en Europe. Smith n'était pas prêt à accepter l'idée que les relations fondées sur des croyances religieuses et des superstitions pouvaient avoir plus de valeur que celles issues de transactions mutuellement bénéfiques. Smith pensait que les individus ne pouvaient contribuer à l'amélioration de la société que s'ils acceptaient qu'il était essentiel de travailler dans leur propre intérêt.

En effet, la pensée éclairée de Smith l'a conduit à devenir l'un des chefs de file des Lumières écossaises, aux côtés de compatriotes tels que Robert Burns et David Hume.

Adam Smith La richesse des nations

L'année 1776 voit la publication de l'ouvrage phare de Smith, An Inquiry into the Nature and Causes of the Wealth of Nations( Enquête sur la nature et les causes de la richesse des nations), communément appelé simplement La richesse des nations . Ce texte est paru au début de la révolution industrielle, qui bouleversait le paysage économique de la Grande-Bretagne, de l'Europe et de l'Amérique du Nord. Quelles sont donc les idées clés qu'il aborde dans ce texte ?

La révolution industrielle est une période d'avancées technologiques rapides qui a révolutionné les techniques de production de la fin du 18ème siècle jusqu'au début du 19ème siècle.

Adam Smith la révolution industrielle forge + Adam Smith la richesse des nations + studysmarterFig. 2. "La forge" de Leonard DeFrance, créée vers 1760, représentant une forge typique, Wikimedia Commons.

Le développement du capitalisme

La Richesse des nations a consolidé le statut de Smith en tant que père de l'économie moderne, et cela n'est nulle part plus apparent que dans ses écrits sur la relation entre le travail et le capital.

Dans cet ouvrage, Smith définit le capital comme "la partie du stock d'un homme dont il attend un revenu "2, c'est-à-dire essentiellement les choses que l'on possède et avec lesquelles on espère gagner de l'argent. La question essentielle est donc de savoir comment un individu en possession d'un capital maximise le profit qu'il peut réaliser.

Pour Smith, la réponse à cette question se trouve dans la capacité de chacun à exploiter efficacement la force de travail nécessaire pour produire des profits à partir du capital. Smith tente donc d'analyser trois composantes du travail et du capital, qui sont .

  • La dextérité (ou l'habileté) des travailleurs,
  • l'efficacité avec laquelle les travailleurs sont capables de gérer leur temps, en particulier lorsqu'ils passent d'une tâche à l'autre,
  • et la relation entre les formes traditionnelles de travail et les technologies modernes.

En maximisant ces trois aspects du travail, Smith pensait que ceux qui possédaient du capital (c'est-à-dire les capitalistes) pouvaient augmenter leurs profits. De plus, dans sa conception des relations entre individus intéressés, en maximisant leurs profits, ces capitalistes augmentent le bonheur général de la société.

La libre circulation des capitaux

Une fois que les propriétaires du capital ont trouvé le moyen le plus efficace de réguler la main-d'œuvre dans leur domaine de production particulier, Smith affirme qu'ils doivent avoir la liberté de se déplacer sans restriction. Sans cette liberté, il postule qu'il y aura une concentration de la production dans une région, ce qui aura un impact négatif sur le prix des marchandises produites.

Smith a reconnu cette liberté de mouvement comme l'une des composantes de l'élasticité naturelle du marché, dans lequel les capitalistes peuvent se tourner vers de nouvelles régions où la main-d'œuvre et les ressources peuvent être plus abondantes. Ce faisant, Smith pensait que les acteurs intéressés empêcheraient la stagnation économique en créant des emplois dans diverses régions géographiques.

Cette idée a été profondément importante pour le développement de la révolution industrielle en Grande-Bretagne, lorsque les capitalistes ont étendu leurs centres de production à l'ensemble du pays. Bien entendu, cela a également conduit à une fracture régionale qui se définissait par une concentration de richesses dans les zones occupées par les classes capitalistes et une grande pauvreté dans les zones urbaines occupées par les classes ouvrières.

La main invisible d'Adam Smith

Cependant, la notion la plus importante qui ressort de La richesse des nations est l'hypothèse de Smith concernant la "main invisible" du marché. Pour Smith, comme nous l'avons déjà évoqué, le marché libre était la structure économique optimale dans laquelle des individus rationnels pouvaient faire avancer leur intérêt personnel.

En utilisant la métaphore de la "main invisible", Smith soutenait que le marché libre était une entité autorégulée qui, lorsqu'elle était laissée à elle-même, produisait un niveau de résultats positifs qui éclipsait ceux possibles dans une économie planifiée (comme les économies mercantilistes).

Smith soutenait essentiellement que, dans la structure du marché libre, il existait une force directrice invisible qui poussait l'économie vers l'équilibre. Smith entendait par là que la disponibilité des approvisionnements et le niveau de la demande se régulaient naturellement l'un l'autre. Si l'offre est abondante, le prix d'un bien diminuera au fur et à mesure que la demande sera satisfaite. Si les approvisionnements sont rares, le prix augmente à mesure que la demande s'accroît.

Pour Smith, la main invisible du marché est la force directrice qui maintient l'équilibre de l'économie. Intervenir dans l'économie et interrompre cette force serait illogique et injustifiable.

Adam Smith statue Edinburgh + Adam Smith invisible hand + studysmarterStatue d'Adam Smith à St Giles, Édimbourg, Wikimedia Commons

Adam Smith - Points clés

  • Adam Smith est un philosophe et économiste écossais, né en 1723 et mort en 1790.
  • Smith a eu une influence incroyable sur le développement du libéralisme classique et du capitalisme.
  • Les écrits de Smith prônent un État limité qui adopte une approche économique de laissez-faire.
  • Smith a également promu un modèle d'individus intéressés et rationnels.
  • Dans son ouvrage phare, La richesse des nations, Smith a analysé les caractéristiques de l'économie politique capitaliste et a promu le capitalisme de libre marché.

Références

  1. Adam Smith, Enquête sur la nature et les causes de la richesse des nations, 1776.
  2. Ibid
  3. Fig. 1 : portrait d'Adam Smith (https://commons.wikimedia.org/wiki/File:Adam_Smith_D8.jpg) par Adam Smith Business School sous licence Creative Commons Attribution-Share Alike 4.0 International (https://creativecommons.org/licenses/by-sa/4.0/deed.en)
  4. Fig. 2 : la forge (https://commons.wikimedia.org/wiki/File:The_Forge_MET_ep71.93.R.jpg) par Leonard DeFrance sous licence Creative Commons CC0 1.0 Universal Public Domain Dedication (https://creativecommons.org/publicdomain/zero/1.0/deed.en)
  5. Fig 3 : Statue d'Adam Smith (https://commons.wikimedia.org/wiki/File:St._Giles_Adam_Smith,_Edingburgh.jpg) par Andraszy (https://commons.wikimedia.org/wiki/User:Andraszy) sous licence Creative Commons Attribution-Share Alike 4.0 International (https://creativecommons.org/licenses/by-sa/4.0/deed.en)

Questions fréquemment posées en Adam Smith

Adam Smith était un économiste et philosophe écossais du XVIIIe siècle, considéré comme le père de l'économie moderne.

L'apport principal d'Adam Smith aux sciences politiques est sa théorie sur la main invisible et le concept de la division du travail, qui ont influencé la manière dont les politiques économiques sont conçues.

La main invisible est une métaphore utilisée par Adam Smith pour expliquer comment les choix égoïstes des individus dans un marché entraînent finalement une meilleure allocation des ressources pour l'ensemble de la société.

L'œuvre principale d'Adam Smith est 'La Richesse des Nations' (1776), qui traite des principes de l'économie politique et de la division du travail.

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