Marco Polo

Des voleurs médiévaux ont attaqué une caravane qui voyageait sur la route de la soie en Eurasie après que les assaillants se soient cachés dans une tempête de sable, attendant de tendre une embuscade à leurs cibles. Certains ont pu s'enfuir. Cependant, les voleurs ont réussi à en faire prisonniers ou à en assassiner d'autres. Ce récit plein de suspense n'est qu'une petite partie des Voyages de Marco Polo, un livre populaire écrit par l'un des voyageurs internationaux historiques les plus connus, Marco Polo (1254-1324). C'était un marchand, un explorateur, un diplomate et un auteur originaire de Venise, en Italie, qui a passé les années 1271-1295 en Asie.

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    Marco Polo, la caravane de Marco Polo voyageant vers l'Inde, Abraham Cresques, 1375. Source : Atlas catalan, Wikipedia Commons (domaine public), Study Smarter.

    La caravane de Marco Polo voyageant vers l'Inde, Abraham Cresques, 1375. Source : Catalan Atlas, Wikipedia Commons (domaine public).

    Contexte et origine de Marco Polo

    L'une des raisons pour lesquelles Marco Polo a pu effectuer un si long voyage à travers la masse continentale eurasienne est le passé professionnel de sa famille. Son père et son oncle étaient tous deux marchands. À cette époque, les marchands voyageaient le long de la route de la soie entre l'Europe et l'Asie. La famille Polo était impliquée dans le commerce avec le Moyen-Orient. Par conséquent, Niccolò, le père, et Maffeo, l'oncle, jouissaient tous deux d'une excellente réputation professionnelle et d'une grande richesse. En 1271, les trois hommes quittent Venise. Venise était leur port d'attache et c'est probablement là que le jeune Marco a grandi. Venise était également l'une des cités-États italiennes les plus prospères et les plus riches.

    Une cité-État est une ville dotée d'une autonomie et d'une souveraineté dans les domaines politique, social et culturel. Les cités-États étaient la principale forme d'organisation politique en Europe au Moyen Âge et à la Renaissance.

    Le voyage de quatre ans des Polos en Chine s'est déroulé dans un contexte mondial en pleine mutation. Constantinople était sous le contrôle des croisés occidentaux depuis 1204. Les Polos ont vendu leurs biens environ en 1260 et ont investi dans des bijoux à la place. Ils semblent avoir compris que des changements politiques étaient à venir. En effet, Michel VIII Paléologue a renversé les croisés et établi son règne en 1261.

    Le père et l'oncle de Marco ont voyagé jusqu'à la Volga, contrôlée par l'empire mongol à cette époque. Berke Khan dirigeait cette partie de l'empire. Les deux aînés de Marco ont pu séjourner à la cour du khan, où ils ont multiplié leurs richesses. Cependant, ils ne pouvaient pas retourner à Venise en raison de la situation politique.

    Les deux Polos ont décidé de voyager dans la direction opposée - vers l'est - et se sont probablement arrêtés à Xanadu (Shangdu), dans l'actuelle Chine. Ils ont réussi à cultiver une relation amicale avec Kubilaï Khan, le dirigeant du vaste empire mongol. En effet, le Khan appréciait tellement les Polos qu'il les a renvoyés en Europe, où ils ont agi en tant qu'ambassadeurs.

    Les voyages de Marco Polo

    Marco Polo, accompagné de son père et de son oncle, est parti de Venise alors qu'il n'avait que 17 ans, en 1271. Alors que les Polos ont d'abord voyagé par bateau jusqu'à la Perse (Iran) en Méditerranée, la plus grande partie du voyage s'est déroulée sur terre. Les Polos ont traversé l'Empire mongol jusqu'en Chine et peut-être jusqu'à Pékin, la capitale d'hiver.

    Marco Polo est resté en Chine à la cour de Kublai Khan jusqu'en 1291 environ. Pendant son séjour, il apprend le chinois et occupe des postes diplomatiques en voyageant dans toute l'Asie du Sud-Est pour le compte du grand Khan. Sa dernière mission consiste à emmener une princesse en Perse pour qu'elle épouse Arghun Khan.

    En 1295, Marco est de retour dans sa ville natale, Venise. La distance totale parcourue par les Polos avoisine les 24 000 kilomètres (15 000 miles).

    Marco Polo : Biographie et chronologie

    1254 : Marco Polo naît à Venise.

    1260 : Le père de Marco, Niccolò, et son oncle, Maffeo, quittent leur résidence de Constantinople (l'actuelle Istanbul, en Turquie).

    1265 : Le père et l'oncle de Marco voyagent vers l'est en passant par Boukhara (Ouzbékistan) et passent du temps à Xanadu (Shangdu), dans l'actuelle Chine.

    1269 : Le père et l'oncle de Marco retournent dans leur ville natale, Venise.

    1271 : Marco, son père et son oncle quittent Venise et voyagent à travers l'Eurasie.

    1272 : Les Polos passent par Erzurum (est de la Turquie) et Tabriz (nord de l'Iran) et arrivent à Ormuz (golfe Persique).

    1272-3 : Les Polos traversent l'Afghanistan, le Pakistan et peut-être le Cachemire. Ils empruntent la route de la soie pour se rendre en Chine.

    1274 : Après avoir parcouru environ 8 000 km, les Polos arrivent en Chine (Cathay). Ils rencontrent Kubilaï Khan à Shangdu, la capitale d'été, apportant avec eux des lettres papales. Marco étudie la langue chinoise.

    1275 : Marco Polo devient un envoyé du grand Khan. Il voyage en tant que diplomate dans toute l'Asie du Sud-Est(Vietnam, Inde, Birmanie, Indonésie et Sri Lanka). Marco a peut-être aussi séjourné à Pékin, la résidence d'hiver de Kubilaï Khan.

    1280 : Marco Polo est peut-être aussi devenu le gouverneur de Yangzhou.

    1291 : Marco Polo retourne en Europe, accompagnant la princesse Kököchin qui doit épouser Arghun Khan en Perse.

    1293 : Les Polos arrivent en Perse, puis se dirigent vers Constantinople.

    1295 : Marco Polo retourne à Venise.

    1298 : Marco Polo est emprisonné pendant une guerre entre Venise et sa rivale, Gênes. Il dicte un livre sur ses voyages en prison à un autre détenu, Rustichello da Pisa, qui était un écrivain professionnel. Les Voyages de Marco Polo est une combinaison de faits et de fiction embellie par Marco et son écrivain fantôme.

    1299 : Marco Polo quitte la prison.

    1300 : Donata Badoer et Marco Polo se marient.

    1324 : Mort de Marco Polo.

    La route de la soie (130 avant Jésus-Christ-1453) comprenait plusieurs routes commerciales utilisées pour relier l'Europe à l'Asie à cette époque.

    Kubilaï Khan

    Kubilaï Khan (1215-1294) était le dirigeant du vaste empire mongol et le petit-fils de Gengis Khan. Kubilaï Khan a même conquis la Chine et établi la dynastie Yuan. Gengis Khan a initié l'invasion de la Chine en 1211, que Kubilaï Khan a achevée en 1279. Par conséquent, l'empire mongol s'étendait sur le continent de l'Eurasie et comprenait le sud de la Russie et la Perse (Iran) .

    Kubilaï Khan a réussi à unifier la Chine, divisée depuis des siècles, bien qu'il soit étranger et nomade. En effet , les Mongols pratiquaient le mode de vie nomade traditionnel à cette époque et avaient peu d'expérience en matière de gouvernement et d'art de gouverner. Les difficultés à gouverner la Chine ont fait que le contrôle des Yuan sur ce pays a duré moins d'une centaine d'années.

    Lesnomades sont des personnes qui voyagent sans avoir un seul point d'attache. Traditionnellement, le mode de vie nomade était lié au pâturage du bétail ou aux cultures de chasse.

    Marco Polo, Kublai Khan, Anige du Népal, vers 1294. Source : Wikipedia Commons (domaine public), Study Smarter.

    Kubilaï Khan, Anige du Népal, vers 1294. Source : Wikipedia Commons (domaine public).

    Impact de Marco Polo sur le monde

    Les Voyages de Marco Polo décrivent les aventures de son père et de son oncle dans les années 1260, ainsi que le propre voyage de Marco avec sa famille à travers l'Eurasie et son séjour en Chine à la cour de Kubilaï Khan.

    Le livre a été publié à l'origine sous forme de manuscrits écrits à la main, dont le contenu différait de l'un à l'autre. Ces différences ont rendu plus complexe la séparation entre la réalité et la fiction et ont créé de nombreux débats dans les études historiques. Généralement, les historiens corroborent son contenu en utilisant différentes sources historiques.

    Le livre de Marco Polo a également généré de nombreux mythes populaires, par exemple celui selon lequel il aurait importé des nouilles de Chine en Italie. Cependant, ce type d'aliment existait déjà en Italie pendant les voyages de Marco.

    De son vivant, le livre de Marco Polo a fait découvrir l'Asie aux Européens. D'une part, il offrait certaines informations factuelles et servait de source éducative. Les Européens médiévaux ont appris à connaître la géographie de l'Asie ainsi que ses traditions et ses coutumes. Marco Polo a décrit la porcelaine, le papier-monnaie, la poudre à canon et le charbon. D'un autre côté, ses aspects fantastiques ont créé des stéréotypes asiatiques. Par conséquent, certains Européens pensaient que les habitants de l'Asie devaient être christianisés.

    Marco Polo, The Court of Kublai Khan, Frontispiece of De l'estat et du gouvernement du grant Kaan de Cathay, empereur des Tartares, Mazarine Master, 1410-1412, f.136 verso. Source: National Library of France, Wikipedia Commons (public domain), Study Smarter.

    La cour de Kubilaï Khan, frontispice de De l'estat et du gouvernement du grant Kaan de Cathay, empereur des Tartares, Mazarine Master, 1410-1412, f.136 verso. Source : Bibliothèque nationale de France, Wikipédia Commons (domaine public).

    Les suites de l'histoire

    Le célèbre livre de Marco Polo n'était pas le seul. Les Voyages de Sir John Mandeville ont été diffusés en Europe après le milieu du 14e siècle. Ce texte semble également être en partie fantastique et en partie factuel et décrit des voyages en Asie Mineure (Turquie), au Moyen-Orient et en Afrique du Nord (Perse, Syrie, Égypte, Libye), et en Asie du Sud (Inde). Ce texte et les voyages de Marco Polo ont impressionné Christophe Colomb, qui les a utilisés comme référence pour ses aspirations de voyage. D'une manière générale, ces ouvrages de la fin du Moyen Âge témoignent d'un intérêt croissant des Européens pour le monde extérieur, qui a culminé avec l'ère des découvertes et des conquêtes coloniales à partir de la fin du XVe siècle.

    Marco Polo - Points clés

    • Marco Polo, explorateur, diplomate de l'empire Yuan en Chine et écrivain, est né et mort à Venise, en Italie.
    • Le voyage de Marco Polo à travers le continent eurasien et son séjour en Chine ont eu lieu entre 1271 et 1295. Il voyage avec son père et son oncle, tous deux de riches marchands.
    • Kubilaï Khan, le petit-fils de Gengis Khan, a établi l'empire Yuan en Chine.
    • Les Polonais passent 17 ans en Chine à la cour de Kubilaï Khan. Marco apprend le chinois et travaille comme envoyé.
    • À son retour à Venise, Marco écrit Les voyages de Marco Polo qui devient très populaire et fait découvrir l'Asie aux Européens.
    • Le livre de Marco Polo a servi de référence à Christophe Colomb et a annoncé l'ère de la découverte et de la conquête coloniale à partir de la fin du XVe siècle.
    Questions fréquemment posées en Marco Polo
    Qui était Marco Polo?
    Marco Polo était un marchand, explorateur et écrivain vénitien du XIIIe siècle, célèbre pour ses voyages en Chine et pour avoir introduit de nombreuses connaissances géographiques et culturelles en Europe.
    Pourquoi Marco Polo est-il célèbre?
    Marco Polo est célèbre pour ses voyages en Asie, notamment en Chine, et pour son livre 'Le Livre des Merveilles', qui a largement contribué à la connaissance de l'Asie en Europe à cette époque.
    Quand et où est né Marco Polo?
    Marco Polo est né à Venise, en Italie, en 1254.
    Quel est le but du voyage de Marco Polo en Chine?
    Le but du voyage de Marco Polo en Chine était de développer des relations commerciales, d'explorer l'Empire Mongol sous Kubilai Khan et de ramener des connaissances géographiques et culturelles en Europe.

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    Qui a voyagé avec Marco Polo en Asie ?

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