Herbert Spencer

Le père du darwinisme social, Herbert Spencer, est passé de la science à la sociologie et a créé l'une des théories les plus controversées du 20e siècle.

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    Fondant ses idées sur le darwinisme, il a créé une théorie sociologique qui soutient que certaines races humaines sont plus puissantes que d'autres et que cela peut être utilisé pour contrôler les sociétés. Ses idées ont conduit aux idéologies les plus radicales et les plus néfastes du 20e siècle, notamment le national-socialisme.

    • Nous discuterons de sa vie, de son travail et de son activité académique.
    • Nous mentionnerons sa contribution à la sociologie et son implication dans le fonctionnalisme structurel.
    • Nous passerons ensuite à la théorie du darwinisme social.
    • L'analogie organismique de Spencer sera également examinée.
    • Enfin, nous nous pencherons sur les critiques formulées à l'encontre de la théorie d'Herbert Spencer.

    Herbert Spencer, photo noir et blanc de Herbert Spencer, StudySmarterFig. 1 - Herbert Spencer était un sociologue réputé.

    Biographie de Herbert Spencer

    Herbert Spencer est né en 1820 dans la petite ville anglaise de Derby. Son père, William George Spencer, était un enseignant célèbre pour avoir fondé sa propre école et utilisé des méthodes d'enseignement non conventionnelles avec ses élèves. William Spencer était contre tout type d'autorité religieuse et politique. Il a élevé son fils dans cet esprit, ce qui affectera plus tard la philosophie d'Herbert Spencer.

    Lorsque Herbert a 13 ans, son père l'envoie chez son oncle pour qu'il reçoive une éducation formelle. C'est le révérend Thomas Spencer, l'oncle d'Herbert, qui initie le jeune garçon au latin, aux mathématiques, à la physique et à la pensée politique radicale. Herbert Spencer adopte les idées réformistes radicales de son oncle dans ses théories économiques et politiques.

    Pendant la jeunesse et l'âge adulte de Spencer, l'Angleterre était gouvernée par la reine Victoria et a connu une période de transformation et de changement très excitante. L'Angleterre devient la première puissance industrielle internationale, avec une production de masse dans les industries du textile, du fer, de l'acier et du charbon.

    La technologie et l'ingénierie progressent à grande vitesse en Grande-Bretagne, et l'art et les sciences connaissent également des progrès révolutionnaires. Tous ces changements ont influencé la philosophie du jeune Herbert Spencer.

    Le révérend Thomas Spencer propose à son neveu de financer ses études à l'université de Cambridge, mais Herbert décline l'offre. Son éducation supérieure s'est principalement faite par l'apprentissage individuel et la lecture. Au début, il s'est concentré sur les sciences naturelles.

    Pour subvenir à ses besoins, il devient instituteur pendant quelques mois, puis ingénieur civil des chemins de fer entre 1837 et 1841.

    En 1842, à l'âge de 22 ans, Herbert rend à nouveau visite à son oncle. Le révérend Thomas Spencer encourage le jeune homme à envoyer ses écrits au Nonconformist, un journal politique radical. Spencer s'exécute et devient ainsi journaliste et écrivain politique. Ses articles ont ensuite été réimprimés sous forme de pamphlet, The Proper Sphere of Government (La sphère appropriée du gouvernement).

    Entre 1848 et 1853, Spencer est rédacteur en chef de The Economist. À ce poste, il rencontre plusieurs des plus grands intellectuels et penseurs politiques de l'époque, notamment George Eliot, Thomas Henry Huxley, John Stuart Mill et George Henry Lewes.

    Livres académiques de Spencer

    • Le premier livre de Spencer, Social Statics, a été publié en 1851. Il y plaide pour l'adoption de solutions gouvernementales à long terme aux problèmes sociaux pour le bien de l'humanité.
    • Son deuxième livre, The Principles of Psychology (1855), affirme que l'intelligence humaine se développe en réponse à son environnement physique.
    • Son œuvre la plus importante, The Synthetic Philosopher (1896), contient plusieurs volumes sur des sujets divers, tels que la biologie, la psychologie, la morale et la sociologie.

    À la fin de sa vie, il souffre d'une fatigue constante qui ne lui permet pas de travailler pendant de longues heures. Sa maladie s'aggrave pendant plusieurs années jusqu'à ce qu'il meure à l'âge de 83 ans en 1902. Quelques mois avant sa mort, il a été proposé pour le prix Nobel de littérature.

    La contribution d'Herbert Spencer à la sociologie

    Herbert Spencer est l'un des penseurs anglais les plus discutés de l'ère victorienne. Avec Émile Durkheim et TalcottParsons, il est l'un des trois penseurs structuralistes-fonctionnalistes les plus influents de la sociologie.

    Lesfonctionnalistes structurels pensaient que la société était composée d'institutions qui remplissaient toutes une fonction spécifique afin que l'ensemble de la société fonctionne sans heurts. Ils insistaient sur le fait que, pour que la société fonctionne parfaitement, toutes les institutions et structures qui la composent devaient fonctionner à la perfection car elles étaient toutes interconnectées.

    Influencé par ses études en sciences naturelles, Spencer avait une approche scientifique des questions philosophiques et sociologiques. Il pensait que c'était la discipline de la philosophie qui était destinée à remplacer le système de pensée théologique qui était répandu et accepté au Moyen-Âge.

    Spencer était révolutionnaire dans son approche scientifique de la philosophie et de la sociologie. Sa façon de faire de la sociologie, cependant, s'est transformée en la discipline de l'anthropologie sociale et culturelle.

    De nombreux sociologues ont affirmé qu'Herbert Spencer - malgré son approche scientifique - était un penseur très théorique, qui construisait de grandes idées et cherchait des faits qui confirmaient ses théories tout en ignorant ceux qui les contredisaient. L'écrivain et philosophe anglais Aldous Huxley a dit un jour que l'idée de tragédie de Spencer était "l'assassinat d'une belle idée par un fait laid" (1911).

    Deux types de sociétés

    Il a affirmé qu'il existait deux types de sociétés : les sociétés militaires et les sociétés industrielles.

    Dans les sociétés militaires, la coopération entre les individus et les institutions est assurée par la force, tandis que dans les sociétés industrielles, la coopération est volontaire et plutôt spontanée. Il a comparé le despotisme et l'individualisme comme deux exemples pour sa classification. Il a qualifié le despotisme de primitif et de mauvais, tandis qu'il a qualifié l'individualisme de civilisé et de bon. Cette idéologie influencera son travail par la suite.

    Ledespotisme est une forme de gouvernement qui garantit le pouvoir absolu à une seule entité, qui règne par la cruauté et l'oppression. Le chef d'un despotisme est généralement un individu, le despote. Les sociétés dirigées par un gouvernement qui limite le pouvoir et la représentation des groupes de personnes sont également souvent qualifiées de despotiques.

    Herbert Spencer et la survie du plus fort

    Tu seras peut-être surpris d'apprendre que l'expression "survie du plus apte" vient de Herbert Spencer, bien qu'elle soit surtout associée à Charles Darwin. Darwin a ajouté cette expression à ses derniers travaux et éditions de L'origine des espèces, car il la trouvait parfaitement adaptée à ce qu'il avait décrit avec la sélection naturelle.

    Charles Darwin, dans son livre révolutionnaire L'origine des espèces (1859), a affirmé que l'évolution se produisait par le biais de la sélection naturelle. Cela signifie que les espèces présentant des caractéristiques physiques mieux adaptées à leur environnement ont de meilleures chances de survie. Elles transmettaient également à leur progéniture les gènes forts qui déterminaient leur survie, ce qui rendait l'espèce dans son ensemble encore plus forte.

    En revanche, les espèces plus faibles avaient moins de possibilités de se reproduire et de survivre. Darwin en a conclu que les espèces qui avaient survécu avaient progressivement évolué et s'étaient adaptées à leur environnement.

    Darwinisme social : Herbert Spencer

    La théorie sociologique la plus importante de Spencer est sa théorie du darwinisme social (1896).

    Ledarwinisme social affirme que certaines races et ethnies sont supérieures aux autres, ont plus de chances de survie et ont donc inévitablement plus de pouvoir dans la société humaine.

    Cette théorie s'appuie sur les découvertes de Charles Darwin dans le monde animal, notamment la sélection naturelle et la "survie du plus apte". Les darwinistes sociaux affirmaient que les races les plus puissantes deviendraient encore plus puissantes, tandis que les groupes ethniques les plus faibles disparaîtraient lentement.

    Herbert Spencer, L'origine des espèces, première page, StudySmarterFig. 2 - L'Origine des espèces est un livre bien connu de Charles Darwin.

    Adaptation culturelle

    Le darwinisme social affirme que les races humaines les plus puissantes se sont adaptées à leur environnement : non pas biologiquement, mais culturellement. Herbert Spencer affirmait que les groupes de personnes qui parvenaient à s'adapter rapidement à de nouvelles situations et à des changements culturels étaient ceux qui réussissaient le mieux à devenir puissants dans la société et à transmettre les avantages qu'ils en tiraient à leurs enfants.

    Spencer pensait qu'il était naturel que les plus forts survivent aux dépens des plus faibles. Selon le darwinisme social, les riches et les puissants de toute société le sont devenus parce qu'ils étaient mieux adaptés à ces postes que les individus plus faibles issus de races plus faibles.

    Plus tard, des sociologues ont souligné que l'idée la plus dangereuse du darwinisme social était ses arguments de "naturel" et d'"inévitabilité" concernant les inégalités sociales. La pensée darwiniste sociale est souvent considérée comme ayant contribué à la montée du national-socialisme et à la pratique de l'eugénisme dans l'Allemagne nazie. Le darwinisme social serait également à l'origine des mouvements eugéniques américains des années 1910-1930.

    Herbert Spencer : la société en tant qu'organisme

    Spencer a comparé les sociétés à un organisme composé d'espèces vivantes. Selon lui, les sociétés, tout comme les organismes, commencent par être simples avant de progresser vers la complexité.

    La société humaine a commencé par la chasse et la cueillette et a maintenant atteint une forme complexe grâce à l'industrialisation et aux progrès techniques et culturels des siècles passés.

    Selon Spencer, les sociétés et les organismes ont trois systèmes principaux : unsystème de régulation, un système de soutien et un système de distribution. Voyons en quoi les sociétés et les organismes peuvent être similaires.

    Système

    Organismes animaux

    Sociétés

    Système de régulation

    Système nerveux central

    Gouvernement

    Système de survie

    Donner et recevoir de la nourriture

    Industrie : emplois, argent et économie

    Système de distribution

    Veines et artères

    Routes, transports et Internet

    Tableau 1 - décomposition de l'idée de Spencer selon laquelle la société agit comme un organisme vivant.

    Spencer a trouvé quelques différences entre les sociétés et les organismes vivants. La plus importante, selon lui, est que dans un organisme vivant, il existe une conscience centralisée qui dirige et supervise l'ensemble du système, alors que dans les sociétés, il existe de nombreuses consciences individuelles.

    Critique de l'analogie organismique de Spencer

    • De nombreux critiques ont souligné que si un organisme vivant est un être concret, les sociétés sont des créations abstraites. Par conséquent, il est impossible et erroné de les comparer. La comparaison ne tient pas debout, mais seulement dans l'esprit de Spencer.

    • La différence entre la nature de la conscience dans un organisme vivant et dans les sociétés est un problème pour de nombreux sociologues, car ils affirment que puisque les deux ne partagent pas le même type de conscience, ils ne peuvent pas être comparés.

    • Certains critiques soulignent que la naissance, la croissance et la mort d'un organisme vivant sont tellement différentes de celles d'une société qu'il est impossible de les comparer.

    Herbert Spencer - Principaux points à retenir

    • Herbert Spencer est né en 1820 dans la petite ville anglaise de Derby. Pendant l'enfance et l'adolescence de Spencer, l'Angleterre était gouvernée par la reine Victoria et traversait une période de transformation et de changement très excitante.
    • Herbert Spencer est l'un des trois penseurs structuralistes-fonctionnalistes les plus influents de la sociologie, avec Émile Durkheim et TalcottParsons.
    • La théorie sociologique la plus importante de Spencer est sa théorie du darwinisme social. Le darwinisme social affirme que certaines races et ethnies sont supérieures aux autres, qu'elles ont plus de chances de survie et qu'il est donc inévitable qu'elles prennent plus de pouvoir dans la société humaine.
    • Spencer a comparé les sociétés à un organisme composé d'espèces vivantes. Il soutenait que les sociétés, tout comme les organismes, commencent par être simples avant de progresser vers la complexité.
    • De nombreux sociologues ont affirmé qu'Herbert Spencer - malgré son approche scientifique - était un penseur très théorique, qui construisait de grandes idées et cherchait des faits qui confirmaient ses théories tout en ignorant ceux qui les contredisaient.
    Questions fréquemment posées en Herbert Spencer
    Qu'est-ce que le darwinisme social selon Herbert Spencer?
    Selon Herbert Spencer, le darwinisme social applique les idées de la sélection naturelle aux sociétés humaines, suggérant que seules les plus adaptées survivent et prospèrent.
    Quelles sont les contributions de Herbert Spencer en sociologie?
    Herbert Spencer a contribué par ses idées sur l'évolution sociale, le darwinisme social et son ouvrage majeur 'The Principles of Sociology'.
    Qui est Herbert Spencer en sociologie?
    Herbert Spencer est un sociologue britannique du 19ème siècle, connu pour ses théories sur l'évolution sociale et le darwinisme social.
    Quelle est la théorie de Herbert Spencer?
    Sa théorie principale est l'évolution sociale, où il compare la société à un organisme biologique qui évolue et se complexifie avec le temps.

    Teste tes connaissances avec des questions à choix multiples

    Où est né Spencer ?

    Qui était le monarque en Angleterre à l'époque de la jeunesse et de l'âge adulte de Spencer ?

    Herbert Spencer a étudié à l'université de Cambridge.

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